Historia : la clave para la decodificación de grandes datos.

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Artículo originalmente publicado en el Times Higher Education.

La disciplina académica tiene un valor incalculable en la detección y desacreditación de los mitos sobre el pasado y el futuro, dicen Jo Guldi y David Armitage. Desde Gibbon, Mommsen y Fustel de Coulanges en el ascenso y caída de los imperios, de Macaulay y Michelet en la creación de las naciones modernas y Mumford and Schlesinger en las ciudades modernas, los historiadores han abordado visiones de largo plazo desde siglos o incluso milenios.

Hace casi 40 años, sin embargo, esto se detuvo. Desde aproximadamente 1975 muchos (si no la mayoría) de los historiadores comenzaron a realizar sus estudios en escalas temporales mucho más cortas, por lo general entre cinco y cincuenta años. Esta compresión se puede ilustrar sin rodeos por el número promedio de años cubiertos por las tesis doctorales de historia en los EE.UU. En 1900 el período fue de unos 75 años; para 1975, estaba más cerca a 30. Comandados por los archivos, el control total de una historiografía global y el imperativo para reconstruir y analizar en detalle cada vez más fino, el corto plazo se había convertido en el sello distintivo de la profesionalidad histórica y las grandes narrativas comenzaron a ser mal vistas cada vez más.

Dos mil años después de que Cicerón acuñó la frase Historia magistra vitae – traducido generalmente como “la historia es maestra de la vida” – la antigua aspiración de la historia para ser guía de las políticas públicas se había derrumbado. El historiador de Harvard, Daniel Lord Smail escribe en un artículo de 2011 en French Historical Studies, “la disciplina de la historia, de una manera peculiar, dejó de ser histórica”. Al mismo tiempo, los departamentos de historia yacen cada vez más expuestos a nuevos e inquietantes desafios: disminución de las inscripciones, demandas invasivas por parte de los administradores y sus financistas para demostrar el “impacto” y crisis internas de confianza sobre la relevancia en medio de la aparición de nuevas disciplinas, como la ciencia política, que está disfrutando de aulas repletas, visibilidad y lo más obvio, influencia en la conformación de la opinión pública. Por esto los historiadores profesionales cedieron la tarea de sintetizar el conocimiento histórico a escritores no-acreditados. Al mismo tiempo, perdieron la influencia que alguna vez tuvieron sobre la política ante sus colegas de las ciencias sociales – de manera espectacular -a  los economistas.

Esta reducción de la visión refleja el cambio desde “la larga duración” hacia la “corta duración”, que comenzó a tomar lugar en la cultura a lo largo de la década de 1980. Pocos políticos planeaban más allá de la próxima elección y las empresas, rara vez, veían más allá del próximo trimestre. El fenómeno incluso recibió su propio término – corto plazo -, cuyo uso se disparó a finales de los 80 y en los 90. Tiene pocos defensores, pero el “corto plazo” está tan profundamente arraigado en nuestras instituciones que se convirtió en una costumbre – algo de los que muchos se quejan pero que no se diagnostica a menudo-.

Sin embargo, hay signos que la “larga duración” están regresando. El alcance de las tesis doctorales de la historia se está ampliando. Los historiadores están escribiendo nuevamente monografías que cubren periodos de 200 a 2,000 años, e incluso más largos. Y hay un universo en expansión de los horizontes históricos, desde la “historia profunda” del pasado de la humanidad, que se extiende por más de 40.000 años, a una “gran historia” que se remonta 13.8 billones de años al Big-Bag.

Una de las razones para este cambio ha sido el aumento, durante la década pasada, de grandes datos aplicados a problemas de gran escala, como el cambio climático, el gobierno internacional y la desigualdad. Esto ha provocado un regreso a preguntas sobre cómo el pasado ha ido cambiando a través de los siglos y milenios, y lo que puede decirnos sorbe la supervivencia y la prosperidad del futuro. También ha traído un nuevo sentido de responsabilidad y urgencia al trabajo  de los estudiosos, así como una nueva búsqueda interdisciplinaria de métodos adecuados para analizar las preguntas sobre plazos más largos.

Los intentos de hacer esto han impulsado a académicos en muchas disciplinas, incluyendo la economía, a lidiar con datos que son esencialmente históricos  y, que cada vez más, están retornando hacia los métodos de los historiadores. Por ejemplo, en la década de 1990, en el contexto  de los estudios sobre los efectos sociales del capitalismo, los economistas estadounidenses Paul Johnson y Stephen Nicholas utilizaron la altura y el peso de los individuos, cuando entraron por primera vez a la cárcel, como indicadores de tendencias en la nutrición de las personas de la clase trabajadora y , por extensión, al bienestar a lo largo del siglo 19. La evidencia parece sugerir que la nutrición está mejorando: los presos en 1867 eran generalmente más altos y más grandes que los presos en 1812. Pero una década más tarde, algunos economistas británicos reconsideraron los datos. Los datos revelaron, en contra de la tesis original, que el peso de las mujeres de la clase trabajadora en realidad disminuyó durante el transcurso de la Revolución Industrial. Lo que ahora entendemos, gracias a a la economista de Cambridge Sara Horrell, es que las madres y esposas de los hombres de la clase trabajadora habían estado muriendo de hambre a propósito – saltando las comidas, y dando las mayores porciones a los hombres- para asegurarse de que los hombres tenía suficiente energía para sobrevivir a sus puestos de trabajo industriales. Cuando ingresan por primera vez a la cárcel, la mayoría de las mujeres de la clase obrera en las prisiones inglesas eran tan delgada y frágil que en realidad aumentaron de peso gracias a las pocas tazas de comida permitidas para ellas por las autoridades nacionales.

En el campo de los grandes datos, la sensibilidad, la identidad y la personalidad asociado a la práctica de la historia tiene mucho que aportar a la epistemología y al método en una variedad de disciplinas. El estudio de la prisión nos recuerda, en contra lo que dice la historia neoliberal que analiza la Revolución Industrial,  la forma en que los privilegios de clase y de género aniquiló las victorias de la innovación empresarial en la experiencia de la mayoría. Sin lo que Horrel llama “la maravillosa utilidad de la historia”, la sensibilidad al género y a la edad que ella adquirió de su lectura de los historiadores sociales, la evidencia fue utilizada  para reforzar el la idea que la industrialización victoriana produjo proletarios más altos y mejor alimentados.

La “big data” con frecuencia se ha utilizado para sugerir que estamos encerrados en nuestra historia y que nuestra trayectoria depende de las estructuras más grandes que llegaron antes que llegáramos aquí. Por ejemplo, un artículo de 2013 en The Quarterly Journal of Economics, escrito por tres economistas estadounidenses y titulado “Sobre los orígenes de los roles de género: las mujeres y el arado”, nos dice que los roles de género modernos han estructurado nuestros genes y nuestras preferencias desde el desarrollo de la agricultura. Así también un paper de 2010 en el “American Economic Journal: Macroeconomics” pregunta: “¿Fue la riqueza de las naciones determinada en el 1000 antes de Cristo?”. La biología evolutiva también ha visto una gran cantidad de datos que se interpreta de acuerdo con una o dos hipótesis acerca de la acción humana y la utilidad, y nuestros genes han sido culpados por nuestros sistemas de jerarquía y avaricia, por nuestros roles de género y por la explotación del planeta mismo.

Todavía los roles de género y sistemas de jerarquía muestran una enorme variante a través de la historia humana: la variante que se concluye cuando se trabaja con modelos estáticos de las ciencias sociales. Cuando los economistas y politólogos hablan de los límites del crecimiento y cómo hemos pasado la “capacidad” de nuestro planeta, los historiadores reconocen que no están ensayando un hecho probado sino una teoría teológica que data del reverendo Thomas Robert Malthus. Los economistas modernos han eliminado la imagen de un Dios abusivo de sus teorías, pero su teoría de la historia sigue siendo, en el fondo, un temprano siglo 19, en el que el universo está diseñado para castigar a los pobres, y la experiencia de los ricos es un signo de su obediencia a las leyes naturales. Como Geoffrey Hodgson, economista de la Universidad de Hertfordshire ha argumentado, “la economía dominante, centrándose en el concepto de equilibrio, ha dejado de lado el problema de la causalidad”. “Hoy en día”, concluye, “los investigadores interesados en su totalidad en la recopilación de datos, o en la construcción de modelos matemáticos, a menudo parecen incapaces de apreciar los problemas de fondo.”

Los historiadores entienden que las leyes naturales y los patrones de comportamiento no vinculan a las personas a un destino particular. La acción individual es uno de los muchos factores que trabajan para crear el futuro. Un buen trabajo histórico identifica los mitos sobre el futuro y examina de dónde viene la fuente. Se analizan muchos tipos y fuentes de datos diferentes para obtener múltiples perspectivas sobre cómo el pasado y el futuro fueron y todavía pueden ser experimentados por una variedad de diferentes actores. Sin esta comprensión de la causalidad múltiple, prevalece el fundamentalismo y el dogmatismo. Estos afirman que sólo puede haber un futuro – el futuro de colapso ambiental, o de la dominación de los economistas, robots o élites biológicos – porque somos, en su comprensión disminuida de la historia, criaturas predeterminadas por un pasado antiguo. Al plantear la cuestión de cómo hemos aprendido a pensar de forma diferente de nuestros antepasados, nos elevamos por encima de dicho uso deficiente de los datos y teorías que fueron recogidos por otras generaciones para otros fines.

El análisis de los datos es una tarea en la que los departamentos de historia de las principales universidades de investigación  tomarán la iniciativa, ya que requiere un talento y una formación que ninguna otra disciplina posee. Los historiadores están capacitados para sintetizar los diversos datos, incluso cuando provienen de fuentes y tiempos radicalmente diferentes. Ellos son expertos en darse cuenta del sesgo institucional, pensar sobre el origen, comparar  datos de diferentes tipos, resistir la poderosas señas de la mitología que han recibido y la comprensión de que hay diferentes tipos de causalidad. Y desde  la obra de Max Weber sobre la historia de la burocracia, los historiadores han estado entre los  críticos más importantes de la idea de una “la mente oficial” que sólo recoge y gestiona los datos de una generación a la siguiente.

Además de escribir una perspectiva crítica en el “largo plazo” sobre las cuestiones del cambio climático, la gobernabilidad y la desigualdad  como hemos mencionado anteriormente, los historiadores se están convirtiendo en  diseñadores de herramientas para el análisis de datos. Por ejemplo, uno de nosotros, JoGuldi, ha co-diseñado un conjunto de herramientas denominado Paper Machines para agregar y analizar un gran número de documentos. Desarrollado con la Universidad de Brown permite que los académicos hagan un seguimiento del ascenso y la caída de diferentes temas, lo que les permite generalizar sobre amplios cuerpos de pensamiento, como las ideas que los historiadores han dicho en una revista en particular, o para comparar órganos temáticos de texto, tales como novelas sobre el siglo 19 en Londres frente a novelas sobre el siglo 19 de París. Esto facilita la construcción de hipótesis sobre patrones en la “longue durée” de la influencia de las ideas, las personas y las cohortes de profesionales.

La futura formación de investigadores a través de una amplia gama de disciplinas debe basarse en torno a la consulta de los grandes datos – tales como los relacionados con la época, género, raza y clase – en busca de los puntos de inflexión y los conocimientos sobre los procesos que toman mucho tiempo para desarrollarse.La capacidad de los historiadores para curatoría y la crítica de las estadísticas, la experiencia, entre otros., resultan ideales para ser los analistas de esta información. Formados con perspectivas críticas transnacionales y trans-temporales, pueden ser tutores de los ciudadanos contra las ideas parroquiales,  egoístas y endémicas del cortoplacismo.

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